Un rooibos sinon rien

Il est devenu très prisé en France, vendu par toutes les grandes maisons de thé sous différentes étiquettes. Boisson nationale en Afrique du Sud, le rooibos recèle de nombreuses vertus.

Quand on vous propose du thé en Afrique du Sud, il s’agit très souvent d’une tasse de rooibos. Cette boisson chaude a comme un petit goût de noisette… On l’appelle aussi « thé rouge », en raison de la couleur de ses fines feuilles en forme d’aiguilles, oscillant entre le grenat et le brun. Le rooibos est un arbuste, Aspalathus acuminatus de son nom scientifique, qui pousse exclusivement dans la réserve naturelle du Cederberg, hauts plateaux au climat semi-aride et montagneux, à 200 kilomètres du Cap. S’il est bien connu des habitants depuis des siècles, c’est en 1772 qu’il a été décrit pour la première fois, par Carl Peter Thunberg, naturaliste suédois, élève de Linné.
Dépourvu de l’excitante théine, le rooibos se boit à toute heure du jour et de la nuit. Il favoriserait même l’endormissement et améliorerait la qualité du sommeil… On le laisse infuser plus longtemps qu’un thé noir, entre cinq et dix minutes, sa faible teneur en tanin le rendant moins amer.

Le rooibos est un arbuste de la réserve naturelle du Cederberg.
Le rooibos est un arbuste de la réserve naturelle du Cederberg.

Le rooibos, un remède miracle

En Afrique du Sud, cette plante fait partie de la pharmacopée traditionnelle pour ses vertus apaisantes, contre l’eczéma, l’asthme, les troubles digestifs… Elle est aussi utilisée en cas de mal des transports ou pour traiter les coliques des nouveau-nés.
On ne cesse de lui découvrir de nouveaux bienfaits. Le principal : sa richesse en antioxydants. Le rooibos contient des flavonoïdes tels que l’aspalathine, la nothofagine, la quercétine ou la lutéoline, autant de composés capables de lutter contre les stress oxydatif des cellules, l’apparition du mauvais cholestérol, les maladies cardiovasculaires… La liste s’allonge régulièrement.
Une étude parue, en 2006, dans l’European Journal of Nutrition, décrivait une action liée à l’un de ses autres composants actifs, le chrysoériol, qui engendrerait une baisse de la tension artérielle. Le rooibos agirait également contre les allergies : des chercheurs japonais ont lié sa consommation à la stimulation d’une enzyme dans le foie qui aiderait à métaboliser les allergènes. Par ailleurs, il est source de sels minéraux comme le sodium, le potassium, le magnésium, et apporte du fer, ne limitant pas son absorption à la différence du thé traditionnel.
Ultime atout : aucune contre-indication à sa consommation, sans effets secondaires constatés à ce jour.

Betjeman & Barton propose un rooibos acerola cranberry.
Betjeman & Barton propose un rooibos acerola cranberry.

Les ressources insoupçonnées du rooibos

Le mélange Rouge Pleine Lune de Mariage Frères est à base de rooibos.
Le mélange Rouge Pleine Lune de Mariage Frères est à base de rooibos.
Le rooibos des lords par le Palais des Thés
Le rooibos des lords par le Palais des Thés

Son action contre le vieillissement cellulaire suscite bien entendu l’intérêt des marques de cosmétiques. Autre industrie à se pencher sur les potentiels du rooibos : les fabricants de vin. Une entreprise viticole de Stellenbosch, dans le Cap-Occidental, Audacia Wines, vient d’élaborer, en 2015, un chenin sans sulfate ajouté, mais avec du rooibos. L’année précédente, c’est un merlot (rouge) qui avait été créé suivant le même procédé.
Pas étonnant que le gouvernement sud-africain souhaite créer une indication géographique protégée, suite à plusieurs tentatives, hors des frontières, de déposer commercialement le nom rooibos. D’autant que, alors que s’approche la COP21, cette plante fait partie des richesses agricoles de l’Afrique mise en danger par le changement climatique.

Acheter son rooibos en France

En France, où le rooibos est l'une des boisson détox que s'arrachent les fashionistas, la plupart des grandes maisons de thé le comptent sur leurs rayons.

Mariage Frères propose des mélanges portant le nom de villes sud-africaines.

Le Palais des Thés a concocté un "Mélange du Cap", aux éclats de cacao et gousses de vanille.

Lov Organic décline son rooibos vert sous diverses saveurs : ananas-menthe, rose, orange cannelle…

Betjeman & Barton a imaginé une version pour enfants, "C’est un jour de fête", dans une mallette comprenant aussi un mug et une bouteille de sirop de thé.

La marque Cape and Cape s’est, elle, spécialisée depuis 2013 dans le rooibos et le thé africain, en privilégiant le commerce équitable. Elle distingue, comme pour le vin, différents grands crus aux subtiles nuances selon l’ensoleillement, l’altitude et la diversité des terroirs sud-africains : Kalahari Camp, Shap Shap ! Bon Bon, Cape Time...